Si il y a bien une locomotive qui fait tourner la tête de la plupart des amateurs de voie étroite du monde entier. C’est bien la 020T Saddle Tank de type Class B du Darjeeling Himalyan Railway (DHR) en Indes. Ces machines à l’écartement de 61 cm ont été réalisées par quatre constructeurs différents (Sharp & Stewart, Baldwin, North British Locomotives, Tindharia Works) entre 1889 et 1925 pour cette ligne mythique. Soit trente-quatre exemplaires en tout. Dont une petite quantité est encore en circulation là-bas.

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Prise d'eau pour une Class B en gare de Kurseong, le terminus en altitude (1482 mètres) du DHR. Vous remarquerez la soute à charbon chargée "raz la gueule". Sur le devant de la machine, on voit les petites plateforme pour les agents chargés du sablage des rails. La caisse à sable est positionnée juste devant la porte de boite à fumée. A gauche, au dessus de la soute à eau de type "saddle tank" on aperçoit la barre en bois servant au relevage de la locomotive en cas de déraillement. ( Cliché ??- Collection B.D.)

Nous avons aussi la chance qu’un amateur collectionneur britannique, Adrian Shooter, en ait rapatrié une pour sa ligne privée "The Beeches Light Railway". De temps en temps celle-ci fait de petites escapades sur quelques lignes à voie étroite bien connues et notamment en France.

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La Class B n°778 de construction Sharp & Stewart n°3518 péservée par Adrian Shooter est vue ici au P'tit Train de la Haute Somme en 2011 lors du festival vapeur des 40 ans de l'association. Cette machine à mon grand regret a perdu sa réhausse à charbon si caractéristique. Pourtant celle-ci donnait toute "sa gueule" à l'engin. Maintenant, le charbon est dans le tender qui lui est un ajout. Il me semble que celui-ci renferme aussi un compresseur et les réservoirs d'air du système de freinage. Avant d'être rachetée par M. Shooter cette locomotive a transité par les Etats Unis où un collectionneur de Chicago l'avait acheté dans les année 60. En 1975, après le décès de celui-ci la loco se retrouve dans la collection d'un musée ferroviaire de l'Indianna jusqu'en 2002 et son retour en angleterre. (Juin 2011- Cliché A.D.)

Pour la petite histoire, il faut savoir que le design des premières bouillottes (les Class A) construites pour le réseau de l’Himalaya, est très proche de celui des locomotives « Penrhyn Mainline Class » élaborées par la société britannique Hunslet et utilisées aux ardoisières de Penrhyn (Pays de Galles) dans les mêmes années. Simple coincidence, espionnage, ou est-ce voulu? La ligne de Penrhyn est bien moins accidentée que celle du DHR mais il y a quand même sur certains points quelques similitudes…Il est à noter que tous les exemplaires construits pour le PQR sont encore existants de nos jours. Deux de ces machines (Blanche & Linda) sont préservées en état de marche par le Festiniog Railway mais ont été pas mal transformées au cours des années. La troisième « Charles »qui a été construite dans la même période que les premières Class A est visible au musée de Penrhyn Castle dans son état d’origine.

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"Linda" une des trois Hunslet de type " Penrhyn Mainline Class" a été construite en 1893 (n°590) . Cette machine est une 020 Saddle Tank à l'origine. Elle n'avait pas de tender et surtout pas de bissel à l'avant ( celui-ci est peu visible car il est sous l'avant de la machine) Lorsque l'on compare une Class B et l'une de ces Hunslet, certaines similitudes interpellent...( Octobre 1996- Cliché B.D.)

Côté modélisme. Pour en revenir à la Class B du Darjeeling, cette machine a été faite sous forme de modèles à différentes échelles allant du kit en OO9 ( 1/76ème ) en passant par le 1/43ème, le 1/19ème et bien sûr des réalisations personnelles bien plus conséquentes à vapeur vive à divers échelles et écartements. 

Notre pays a eu la chance il y a quelques décennies d’en avoir une sous forme miniaturisée en Bretagne sur l’éphémère petit train à voie de 30,5 cm d’écartement de Guerlédan. Depuis cette machine coule des jours heureux du côté du Fairbourne Railway au Pays de Galles. Ce modèle à l’échelle ½ a tout de la vraie. Mise à part l’ajout d’un petit tender additionnel pour plus de confort pour le mécanicien/chauffeur et bien sûr les coups d’échappement si particuliers. Il faut dire que le profil de ce réseau n’a rien à voir avec celui du DHR!

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Est-ce vraiment du modélisme? La locomotive "Sherpa" fut construite en 1978 pour le chemin de fer de Guerlédan en Bretagne. Elle tracte maintenant des trains de voyageurs sur la petite ligne à l'écartement de 30,5 cm de Fairbourne au Pays de Galles. Cette Class B est une copie à l'échelle 1/2 de ses grandes soeurs qui circulent sur la ligne de l'Himalaya. ( Juillet 1994- Cliché B.D.)

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Tous les détails caractéristiques de la vraie Class B sont là. ( Juillet 1994- Cliché B.D.) 

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Pour plus de confort pour le mécanicien, un tender équipé d'une banquette a été construit. ( Juillet 1994- Cliché B.D.)

Un modèle très prisé et bien réussi. Celui au 1/19ème sur voie de 32mm d’écartement (ou 45mm au choix) de la firme anglaise Roundhouse. Cette locomotive est assez bien détaillée même si « sortie de la boite » elle peut sembler un peu fade. Mais la firme de Doncaster a pensé à tout ou presque. On trouve à son catalogue une grappe complète des diverses plaques et autre initiales en laiton photogravé pour celui qui désire les apposer sur la caisse pour avoir une machine plus authentique.  Il ne vous restera plus qu’à jouer du pinceau ou des décalcomanies pour les filets et autres fioritures. Ah, oui, j’oubliais. C’est un engin qui fonctionne à la vapeur avec une chauffe au gaz. Et il est parfait pour circuler sur un petit réseau de jardin. Le Prunus Light Railway par exemple…..

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La Class B issue de la gamme Roundhouse vue ici lors d'une marche d'essais sur le Prunus Light Railway. Les outils à piquer le feu et autre barre de servant au relevage de la machine sont présents. Un joli modèle fait pour rouler. 

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Même vue de l'arrière la silhouette bien particulière de cette machine est très bien rendue. Bon oui, les éléments de conduite et de chauffe sont hors échelle.  Mais on ne va pas bouder son plaisir. 

Au 1/43,5 l’artisan anglais EDM models en produit un très joli kit qui apparemment a beaucoup de succès depuis sa mise à disposition en 2013. Mais je ne peux vous en dire plus, ayant juste aperçu le prototype de ce modèle au détour d’une allée à ExpoNG il y a quelques années.

Pour l’échelle O14. Le modèle élaboré par le GEMME (et plus particulièrement Bernard Marchand et Alain Duchesne) au début des années 2000 pour une exposition temporaire du Museum d’Histoire Naturelle à Paris reste LA référence. Cette locomotive est en laiton photogravé avec des pièces de détails en bronze et métal blanc moulé. Les modèles maitres sont réalisés par le GEMME. Cerise sur le gâteau. Le charbon dans la hotte est en provenance direct d’une des vraies locomotives du DHR via la Darjeeling Himalayan Railway Society!

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Et oui pour une fois ce n'est pas la version bleue! Mon père et moi avons opté pour ce rouge Midland pour la livrée. Celle-ci n'est pas fantaisiste. Nous l'avons trouvé dans un livre consacré au DHR avec des photos du début des années 60 où certaines des machines avaient été peintes dans cette teinte.

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Cette machine a été étudiée sous toutes les coutures par mon père et Bernard Marchand. Ce dernier a élaboré un kit pour ce modèle tout a fait extraordinaire. Mon paternel s'est bien amusé pour le monter. 

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Et moi je me suis fait bien plaisir à la patiner. Nous voulions une machine bien sale mais très entretenue au niveau de la carrosserie comme on l'avait vu sur la photo qui nous a inspiré.

A l’échelle OO9. En son temps Backwoods Miniatur Models en proposait un excellent modèle en kit. Avec le renouveau de cette échelle, pourquoi ne pas rêver qu’un jour un fabricant tel que Minitrains ou Bachmann se risque à un modèle prêt à rouler? Qui n’a pas rêvé d’avoir un jour une des petites locomotives bleues du fameux « Toy train » dans sa collection ?

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La "782" ( DHR n°25) déboule en tête d'un train de wagon couverts dans les rues de Kurseong dans les années 70. ( Cliché ??- Collection B.D.)

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Dans l'Himalaya tout le monde joue au "Toy Train" même les poules! ( Cliché Trevor Rowe- Collection B.D.) 

A bientôt !